חטיבת הצנחנים, היא חטיבת חי"ר התנדבותית בצה"ל, הנמצאת ת"פ פיקוד המרכז. למרות שחיילי החטיבה מוכשרים כצנחנים (עוברים קורס צניחה וזוכים לענוד כנפי צניחה), הם משרתים כלוחמי חי"ר לכל דבר. חטיבת הצנחנים מפעילה את סיירת דובדבן, שהיא יחידה מובחרת של מסתערבים ללוחמה בטרור.


גדוד אפעה - 890 הוא גדוד הצנחנים הראשון בצה"ל. הוא הוקם בשנת 1950 והחל תופס את מקומו ככוח לוחם מוביל ומשמעותי עם מיזוג יחידה 101 לתוכו. למן השתתפותו בפעולות התגמול בראשית שנות ה-50 ועד ימינו השתתף הגדוד בכל הקרבות המפוארים של חטיבת הצנחנים, בתוכם: פעולות התגמול, הצניחה במתלה, הלחימה בחווה הסינית ומלחמת לבנון. עם מפקדיו של הגדוד לאורך השנים נמנו: אריאל שרון, רפאל איתן, יצחק מרדכי.


גדוד פתן-101 הוקם בשנת 1955 כגדוד גרעין נח"ל (ונקרא גדוד 88 כגימטריה של נח"ל) בפיקודו של מוטה גור. לאחר מלחמת ששת הימים שונה שמו לגדוד 50. בשנת 1990 עת הוקמה חטיבת הנח"ל, הוסב שמו של הגדוד מגדוד 50 לגדוד 101 "פתן", על שם יחידה 101. מכיוון שנחלאי"ם עיבדו ויישבו את אדמות הארץ כחלק ממסלולם נבחר לשם הגדוד נחש הפתן שאוהב את האדמה.


גדוד 202 הינו הגדוד השלישי והאחרון בחטיבה. גדוד זה זכה לפרסום דווקא עקב אינתיפאדת אל אקצה בה הצליחו לוחמי הגדוד לעצור מספר רב של מחבלים.
חטיבת הצנחים ביססה עצמה בשנות ה 50 כחטיבת העילית של צה"ל, אחרי שהתמזגה עם יחידה 101 של אריאל שרון וצוידה בתמ"ק עוזי. הצנחנים תחת פיקודו של שרון פיתחו תורות לחימה רבות עבור לוחמה בשטח פתוח, סיור, פשיטות ופעולות קומנדו.
חטיבת הצנחנים ביצעה צניחה מבצעית אחת ויחידה לאורך כל שנות קיומה: מדובר בצניחה במעבר המתלה בסיני ב 1956, בה כוחות צנחנים נחתו מאחורי קווי האויב וטיהרו את מעבר המתלה (במסגרת מבצע קדש).
ב-1967 חטיבת המילואים של הצנחנים, תחת פיקודו של מוטה גור, הצטרפה לחטיבת הראל וחטיבת ירושלים למבצע שחרור ירושלים והעיר העתיקה. כוחות הצנחנים של מוטה גור, שפרצו משער האריות, היו הראשונים לשחרר את הכותל המערבי והר הבית.
בשנות התשעים, רוב המטכ"ל היה מורכב מיוצאי צנחנים והרבה רמטכ"לים באו מהצנחנים, ביניהם: רפאל איתן, שאול מופז ומשה יעלון.